entre développement laborieux, sexisme, management toxique et espoir d’un avenir meilleur

Devenu Xbox Game Studios depuis 2018, Undead Labs est largement connu pour sa licence État de décomposition. Le studio américain est en effet à l’origine de la franchise et développe actuellement un nouvel opus, État de décomposition 3. Mais une nouvelle enquête de Kotaku montre divers dysfonctionnements au sein de l’entreprise ces dernières années. Selon plusieurs témoignages, la direction de l’entreprise aurait notamment d’importantes difficultés d’organisation tout en pratiquant le sexisme ordinaire.

Une reprise qui tourne mal

Ce sont donc douze développeurs, anciens ou actuels, qui Kotaku pourrait interroger. Des personnes qui témoignent sous couvert d’anonymat et présentent toutes la direction d’Undead Labs comme la cause d’épuisement professionnel. Une situation survenue peu de temps après la sortie de État de décomposition 2 et l’acquisition par Microsoft. Car à l’époque, il semble que beaucoup pensaient que le studio resterait indépendant suite aux différents discours de Jeff Strain, le fondateur d’Undead Labs. “C’était un tour de montagnes russes, et certains des premiers employés ont été choqués par le coup du lapin” déclare ainsi un ancien développeur. Mais ce n’est, a priori, pas le seul défaut du dirigeant.

Après la vente de son entreprise, Jeff Strain reste en poste jusqu’à fin 2019. Pourtant, selon les témoignages recueillis par Kotaku, l’homme était déjà absent depuis plusieurs mois. Certains l’appellent “père absent”, mettant en avant son détachement des équipes dans les semaines et mois précédant son départ. Et surtout, en tant que leader s’appuyant plus que de raison sur son second : Philip Holt.

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Recruté début 2019, Holt reprend progressivement la direction des équipes. C’est lui qui assure la succession de Strain et occupe désormais la tête d’Undead Labs. Malheureusement, le chef du studio est présenté comme particulièrement toxique. Il est décrit comme népotiste et aurait ainsi favorisé l’embauche d’amis proches à des postes importants. Des accusations rejetées par Microsoft, qui avance notamment la rigueur de son processus de recrutement avec Kotaku.

Undead Labs a mis en place un processus d’embauche rigoureux et standardisé pour toutes les embauches potentielles, avec une visibilité et un examen par plusieurs membres du studio

Des femmes réduites au silence

Les employés d’Undead Labs affirment également que le sexisme était particulièrement présent au quotidien. Les opinions des femmes semblent ainsi avoir beaucoup de mal à peser lors des discussions et nombre d’entre elles pourraient être dépréciées. “Les hommes demandaient aux femmes de prendre des notes pendant les réunions, ignorant leur expertise, et faisant même des remarques sexistes du type “Tu n’es pas aussi jolie que d’habitude aujourd’hui” et “Je suis surpris qu’une fille comme toi ait ce travail”. peut-on lire chez Kotaku. Un sexisme ordinaire qui ne permet pas aux femmes de s’épanouir aux côtés de leurs collègues masculins.

Lorsque j’ai passé un entretien à Labs, j’ai été vendu [l’idée] d’un studio en transition qui faisait [la diversité, l’équité et l’inclusion] une priorité absolue. En réalité, les dirigeants de studio ont peint un visage de diversité, d’équité et d’inclusion pour Microsoft, tandis que les femmes étaient constamment ignorées, rejetées, interrompues, ignorées et blâmées.

Des situations du quotidien que plusieurs d’entre eux ont pu dénoncer à Anne Schlosser, alors responsable des ressources humaines. Mais encore, il semble que les discours n’aient pas été entendus ou que le Covid et le télétravail aient servi d’excuse. Au point que des réunions ont été organisées à l’initiative des salariés afin de diffuser des conseils et des formations sur les relations hommes/femmes au travail.

La culture du studio jusqu’à récemment n’était pas la plus hospitalière pour quiconque n’était pas un homme blanc.

Sans savoir exactement pourquoi, Microsoft a cependant mené diverses interviews au sein de Undead Labs. Celles-ci ont touché des dizaines d’employés et entraîné le départ d’Anne Schlosser. Cependant, ce dernier nie toute corrélation entre les deux sujets et affirme au micro de Kotaku que son départ a déjà été enregistré dans le cadre d’un “réorganisation prévue du studio”

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Une pré-production longue et fastidieuse

Toujours d’après l’enquête de Kotaku, on apprend également que le développement de State of Decay 3 aurait été extrêmement difficile jusqu’à présent. La phase de pré-production aurait été particulièrement longue et éprouvante avec des équipes cloisonnées et beaucoup de changement en leur sein. De plus, bien que de nombreuses idées aient été au cœur du gameplay de État de décomposition 3 a à peine pris forme.

Cependant, Xbox souhaite présenter ses premiers jeux de société en juillet 2020 avant la sortie de la Xbox Series X|S. A cet effet, plusieurs équipes sont invitées à faire une démonstration de leur titre en développement, bien que cela reste facultatif. Philip Holt souhaite néanmoins être présent et aurait alors particulièrement pressé ses équipes. Des frictions surviennent et les développeurs sont obligés de créer une bande-annonce.

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“Nous ne voulions pas faire de publicité pour le jeu car nous ne savions même pas ce que c’était à l’époque” dit un développeur toujours en fonction. Malgré cela, State of Decay 3 est présenté au monde. Mais ce n’est pas la seule source de tension. La vidéo met en lumière la rencontre avec un animal mort-vivant et promet ensuite aux joueurs des interactions avec la faune et la flore. Sauf qu’en interne, rien n’est encore enregistré et cette idée est complexe à mettre en œuvre.

Vers un avenir meilleur ?

Cependant, certains employés estiment que le studio est maintenant sur la bonne voie. L’un d’eux précise également que le contexte «s’est amélioré au cours des six derniers mois environ » tandis qu’un autre croit fermement au potentiel de State of Decay 3. « Cela pourrait être un jeu tellement cool et nous avons beaucoup de gens formidables qui travaillent dessus. J’espère juste que nous ne répéterons pas les terribles habitudes de ces dernières années.

Et d’ailleurs, si Philip Holt n’a pas répondu expressément à Kotaku, il a tenu à s’exprimer sur ce sujet. Par le biais d’un communiqué de presse de Microsoft, il partage un discours qui semble reconnaître les erreurs du passé. Il y témoigne une forme de reconnaissance des incidents évoqués par les différents développeurs et assure ne pas se voiler la face. Mais surtout, il souligne combien d’efforts ont été multipliés ces derniers temps. Des efforts sans doute tardifs mais que l’on espère voir porter leurs fruits très rapidement.

Depuis notre acquisition par Microsoft en 2018, Undead Labs s’est concentré sur l’amélioration de la qualité et de l’ambition de State of Decay et sur l’augmentation de la diversité et de l’inclusivité de notre culture de studio. La création d’un environnement inclusif et favorable est au cœur de la vision de notre culture, de la manière dont nous permettons à nos équipes de faire de leur mieux et dont nous créons les meilleurs jeux. Je reconnais que certains de nos employés, actuels et anciens, ont confié que leurs expériences aux Labs n’ont pas toujours été positives.

Notre culture passée n’illustre pas qui nous sommes maintenant, ni ce que nous voulons devenir. Nous avons connu de nombreux changements ces dernières années : nous avons une toute nouvelle équipe de direction, avec notamment une nouvelle DRH et un nouveau service en 2021 ; nous avons embauché environ 75 employés depuis le début de la pandémie ; et nous avons transformé la démographie de notre équipe. Nous avons déjà vu que notre transformation culturelle en cours crée un meilleur lieu de travail pour l’équipe, ce qui conduit à de meilleurs jeux pour notre communauté. Je suis fier du travail que nous avons accompli, humble devant la tâche qui nous attend, prêt à apprendre de cette expérience et déterminé à faire mieux chaque jour.

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