La première mission privée vers la Station spatiale internationale a décollé

Trois hommes d’affaires et un ancien astronaute de la NASA ont décollé vendredi à bord d’une fusée SpaceX pour la première mission entièrement privée vers la Station spatiale internationale, où ils séjourneront un peu plus d’une semaine.

Le décollage a eu lieu à 11h17 heure locale (15h17 GMT) depuis le centre spatial Kennedy sous un ciel bleu au-dessus de Cap Canaveral, en Floride.

Des novices ont déjà visité la station spatiale (ISS), notamment dans les années 2000. L’année dernière, la Russie y a envoyé une équipe de tournage, puis un milliardaire japonais. Mais ceux-ci volaient à bord de fusées Soyouz, accompagnés de cosmonautes.

Cette fois, c’est la société Axiom Space qui a organisé le voyage, en collaboration avec SpaceX et la NASA, payant l’utilisation de sa station.

“Nous étendons les frontières terrestres du commerce à l’espace”, a déclaré Bill Nelson, le chef de l’agence spatiale américaine, peu avant le décollage.

Le commandant de la mission, baptisée Ax-1, est l’Américano-Espagnol Michael Lopez-Alegria, ancien astronaute de l’agence spatiale américaine, qui a déjà visité l’ISS.

Les trois autres membres d’équipage ont payé des dizaines de millions de dollars chacun pour l’expérience. Le rôle de pilote est occupé par l’Américain Larry Connor, à la tête d’une société immobilière.

Egalement à bord : le Canadien Mark Pathy, patron d’une société d’investissement, et l’ex-pilote Eytan Stibbe, co-fondateur d’un fonds d’investissement.

Ce dernier est le deuxième astronaute israélien de l’histoire, après Ilan Ramon, mort en 2003 dans l’explosion de la navette spatiale américaine Columbia, à son retour de l’ISS.

“C’était un bon ami”, a déclaré M. Stibbe lors d’une conférence de presse la semaine dernière. “Je vais poursuivre une expérience qu’il a commencée il y a 19 ans, centrée sur l’observation des tempêtes”, a-t-il déclaré.

Expériences scientifiques

Les quatre hommes ont un programme chargé, avec quelque 25 expériences, sur le vieillissement, la santé cardiaque ou encore les cellules souches.

“Les expériences que j’y mène, qui proviennent d’universités et d’institutions de recherche canadiennes, n’auraient probablement pas eu l’opportunité d’être testées dans l’espace” sans cette mission, a fait valoir Mark Pathy.

Pour cette raison entre autres, les membres d’Ax-1 refusent d’être qualifiés de touristes de l’espace.

“Je pense qu’il est important de différencier les touristes spatiaux des astronautes privés”, a déclaré Larry Connor. Les premiers “passent 10 à 15 heures à s’entraîner, 5 à 10 minutes dans l’espace. (…) Nous avons passé entre 750 et plus de 1 000 heures à s’entraîner.”

Lui et Michael Lopez-Alegria ont été formés sur le système de capsule de SpaceX, Dragon.

Et tous ont appris à réagir en cas d’urgence en gare. Mais aussi pour effectuer des tâches de la vie quotidienne, comme se laver en apesanteur.

Cependant, leur formation est moins poussée que celle des astronautes professionnels, qui doivent être capables d’effectuer des sorties dans l’espace ou encore de réparer du matériel.

Les membres d’Ax-1 “utiliseront les toilettes, mais si elles cassent, notre équipage les réparera”, est allé jusqu’à préciser jeudi un responsable de la Nasa, Dana Weigel.

– Future gare privée –

La capsule Dragon doit s’amarrer à l’ISS samedi vers 07h30 (11h30 GMT).

À son arrivée, l’équipage recevra une visite guidée de la station, puis se mettra au travail.

Ce n’est que la sixième fois que SpaceX fait voler des humains (la cinquième vers l’ISS). Le premier vol a eu lieu il y a moins de deux ans.

Axiom Space a conclu un accord pour un total de quatre missions avec SpaceX, et la NASA a déjà formellement approuvé le principe d’une seconde, Ax-2.

Pour Axiom Space, c’est un premier pas vers un objectif ambitieux : la construction de sa propre station spatiale.

“Il est important pour nous de pouvoir répéter ‘de telles missions’ à plus petite échelle”, a déclaré le patron de l’entreprise, Michael Suffredini.

Le premier module de cette station privée devrait être lancé en septembre 2024. La structure sera d’abord rattachée à l’ISS, avant de devenir autonome lorsque cette dernière sera retirée, a priori vers 2030.

Ce mouvement de privatisation de l’orbite basse est encouragé par la Nasa, qui souhaite générer des revenus grâce à ces missions privées, et à terme, ne plus avoir à gérer l’exploitation d’une station, mais plutôt s’adjoindre les services de structures privées. , afin de se concentrer sur l’exploration lointaine.

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