“une thérapie bon marché et facilement accessible”

La Géorgie, petit pays du Caucase, est à la pointe de la recherche sur la résistance bactérienne aux antibiotiques.

Longtemps négligé en occident, les bactériophages, ou virus mangeurs de bactéries, sont maintenant utilisés sur certains cas médicaux difficiles, comme cette femme belge qui avait développé une infection potentiellement mortelle après avoir été blessée lors de l’attentat de 2016 à l’aéroport de Bruxelles.

Après deux ans de traitement antibiotique inefficace, des bactériophages envoyés de Géorgie ont vaincu son infection en trois mois.

Nous utilisons ces phages qui tuent les bactéries nocives“pour traiter les patients lorsque les antibiotiques échouent”, explique Mzia Kutateladze, de l’Institut géorgien des bactériophages Eliava.

Même une infection bénigne peut “tuer un patient parce que l’agent pathogène a développé une résistance aux antibiotiques», ajoute Mme Kutateladze.

Les phages, connus depuis un siècle, avaient été largement oubliés lorsque les antibiotiques ont révolutionné la médecine dans les années 1930.

“Nous produisons six phages standard qui ont un large spectre (d’utilisation) et peuvent guérir de multiples maladies infectieuses”

L’homme qui contribua le plus à leur développement, le scientifique géorgien George Eliava, fut exécuté en 1937 sur ordre d’un autre Géorgien, Lavrenty Beria, homme de main de Staline et chef de sa police secrète.

Eliava avait travaillé à l’Institut Pasteur de Paris avec le microbiologiste franco-canadien Félix d’Hérelle, l’un des deux hommes crédités d’avoir découvert les phages, et avait persuadé Staline de l’inviter à Tbilissi en 1934.

Mais leur collaboration avait pris fin lorsque Beria avait fait tuer Eliava, pour une raison restée mystérieuse.

Alors que l’Organisation mondiale de la santé déclare la résistance aux antimicrobiens comme un problème de santé mondial, les phages, qui peuvent cibler les bactéries tout en laissant les cellules humaines intactes, font leur retour.

Selon une étude récente, les superbactéries pourraient tuer jusqu’à dix millions de personnes par an lorsque la résistance aux antimicrobiens, due à la surconsommation d’antibiotiques, atteint son apogée, ce qui pourrait survenir d’ici 30 ans.

Bien que les médicaments à base de phages ne puissent pas complètement remplacer les antibiotiques, les chercheurs pointent des avantages majeurs : bon marché, sans effets secondaires, sans dommages aux organes ou à la flore intestinale.

“Nous produisons six phages standard qui ont un large spectre (d’utilisation) et peuvent guérir de multiples maladies infectieuses”déclare Lia Nadareishvili, médecin à l’Institut Eliava.

Or, chez 10 à 15 % des patients, les phages standards ne fonctionnent pas et “il faut trouver des phages capables de tuer la souche bactérienne concernée“, précise-t-elle.

Les phages adaptés aux infections rares peuvent être sélectionnés dans l’immense collection de l’institut, la plus riche au monde, ou trouvés dans les eaux usées, l’eau ou le sol pollué, explique Kutateladze.

L’institut peut même “mener” les phages pour qu’ils”peut tuer de plus en plus de bactéries nocives différentes“. “C’est une thérapie bon marché et facilement accessible“, d’après elle.

Un ingénieur en mécanique américain de 34 ans, atteint d’une maladie bactérienne chronique depuis six ans, a déclaré à l’AFP qu’il «déjà ressenti une amélioration” après deux semaines à l’Institut de Tbilissi.

Les bactériophages sont également capables de lutter contre les armes biologiques

J’ai essayé tous les traitements possibles aux États-Unisa déclaré Andrew, qui ne voulait donner que son prénom, et fait partie des centaines de patients du monde entier qui viennent chaque année en Géorgie pour un traitement de dernière minute.

Au-delà de la médecine, les phages sont déjà utilisés pour empêcher les aliments de se gâter et peuvent être utilisés en agriculture”pour protéger les cultures et les animaux des bactéries nocives», explique Mme Kutateladze. L’institut Eliava a déjà mené des recherches sur les bactéries ciblant le coton et le riz.

Les bactériophages sont également capables de lutter contre les armes biologiques ou de lutter contre le bioterrorisme, des chercheurs canadiens ayant publié en 2017 une étude sur leur utilisation pour contrer une attaque à l’anthrax dans des lieux publics bondés.

Avec l’AFP

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